Northrop Grumman 的「续命卫星」成功补捉目标

史上首度由卫星在轨道上捉住另一枚卫星。

Andy Yang
Andy Yang
2020年02月28日, 上午 11:00

Northrop Grumman 在去年十月发射升空的「续命卫星」Mission Extension Vehicle(MEV),在稍早成功捕捉了目标的地球同步卫星,成为史上首度由卫星在轨道上捉住另一枚卫星的案例。MEV 的目标是由内建的勾子与夹子,固定在功能正常但油料不足的通讯卫星上,然后用自身的引擎与燃料,来提供动力。在「服务」完一枚卫星后,它可以协助将其弃置在更高的轨道上,如果还有剩余的燃料的话,它还可以再自行移去服务其他的卫星呢。

MEV 在十月发射后,花了大约四个月的时间,在 2 月 1 日来到比同步轨道更高的「坟场轨道」,而其服务的对象 —— Intelsat 公司的 Intelsat 901 —— 也在 2 月 5 日移到了相近的轨道。Intelsat 901 虽然功能正常,但油料已经所剩无几,所以 Intelsat 公司先行将它移到弃置轨道,这样万一对接失败了,也不会对下面的地球同步轨道上的卫星产生不良影响。之后的 19 天中,MEV-1 进行了多次的「演练」,最后在 2 月 25 日贴到了 Intelsat 901 的近旁,并将一个特制的勾子伸到了 Intesat 901 的火箭喷嘴中,再将其拉向 MEV-1 固定。两者接下来预计进行一段时间的测试,确定 MEV-1 可以控制整个卫星组合,如果一切正常的话,预计「整新」后的 Intelsat 901 可以在三月底到四月初间回到地球同步轨道上工作。

依合约,MEV-1 将提供 Intelsat 901 五年的服务,届时它会再将 Intelsat 901 送回「坟场轨道」,然后如果还有充足的油料的话,还能再由 Intelsat 901 「抽身」,去服务别的卫星,总计预估可以提供 15 年的续命服务。在 MEV-1 证实了技术可行性之后,自然可以预期未来有更多类似的卫星进行类似的服务。目前正在打造中的 MEV-2,今年稍晚就有可能升空,而 Northrop Grumman 更是计划着在未来提供损伤检视、倾角变更等更多样的服务。甚至在更远的未来,卫星在设计阶段就有可能将未来的维护性纳入考虑,在一开始就不用带大量的油料,而是在使用寿命的中期,由「维护卫星」带来额外的燃料,甚至是通讯组件的「升级包」。这样可望大辐减少卫星服务商的开销,并且降低轨道上的垃圾量呢。
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