NASA 给四个新太空任务提案各 300 万美元来完善计划

下一站是金星、木卫一还是海卫一?

Andy Yang
Andy Yang
2020年02月17日, 下午 05:00
NASA's Mars Exploration Program
NASA 的「Discovery」系列太空计划,是探索太阳系的任务等级中,最廉价、任务范围也最小的一个等级。但也是因为便宜的缘故,反而内容上可以更加地五花八门,过去的任务去过各种小行星、水星、火星,甚至连寻找系外行星的 Kepler 都是出自 Discovery 计划。

如今又到了 NASA 考虑新一代 Discovery 任务目的地的时候,这轮似乎比往常要来得更有野心一些。四个获得 NASA 300 万美元资助,以更进一步完善计划的,分别是前往金星的 DAVINCI+ 与 VERITAS、前往木卫一的 IVO 以及前往海卫一的 TRIDENT。DAVINCI+ 以金星的大气组成为目标,将试图分析金星大气的组成,来判断过去是否曾经一度有过海洋,以及其浓厚的大气是如何形成的。VERITAS 虽然同样前往金星,但这个任务却是以绘制金星地表的详细 3D 地图为目标,并且将长时间以红外线监测金星的地表,了解金星是否有正在进行当中的地质变化。

IVO 则是相对比较特别的一个,目标放在了木星的卫星木卫一上。木卫一虽然不像木卫二或土卫二一样,在地壳下可能有隐藏的海洋,也不像土卫四一样有着厚厚的大气 但木卫一却受到木星潮汐力的影响,有着超过 400 个活火山,是太阳系当中地质活动最活跃的星体。IVO 如果成行的话,将会多次由木卫一上空掠过,解析喷发的岩浆来了解木卫一的内部组成。最后,TRIDENT 将会前往海卫一,专程研究这个人类只造访过一次(航海家二号)的遥远星体。海卫一据猜测应该拥有类似于木卫二和土卫二的地底海洋,并且被发现有喷泉的活动,但奇特的是它绕行海王星的方向与所有的主要的行星与卫星都相反,让它的来源成了谜团。如果 TRIDENT 被选中的话,它也只有掠过海卫一一次的机会(类似新视野号),在四个任务中是正规任务最短、航行时间最长的一个。

在进一步完善方案后,NASA 预计在明年的某个时点进行决选,挑出两个项目进行更进一步的研究。近期的 Discovery 计划似乎都是两个一对地通过决选,所以明年挑出来的两个任务,应该都会成行才是,预计发射的时间为 2025/2026 或 2028/2029。上一轮挑出来的两个任务分别名为「Lucy」与「Psyche」,分别将前往木星的特洛伊小行群与金属小行星 Psyche,目前暂定的发射时间为今年底至明年。
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