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天文学家在木星轨道发现前所未见的奇特小行星

同时拥有小行星和彗星的特性。

Andy Yang
2020 年 5 月 25 日, 下午 05:30


就算是在与自家后院没两样的太阳系中,科学家依然有着出乎意外的发现。夏威夷大学的小行星撞击预警系统 ATLAS,在木星轨道发现了一个特洛伊小行星,竟然和彗星一样有着彗尾,而且在间隔 9 个月的两次观测中,依然持续在喷发著物质,可见不是个暂时性的现象。

特洛伊小行星是一个特别的轨道,位于木星轨道上,但在木星前方或后方 60 度的位置。由于这两处与木星、太阳三者形成等边三角形,因此是重力相对稳定的区域,据信有着数以十万计的小行星被困于此。然而,要进入特洛伊轨道并不容易,必须要初始的轨道很接近木星轨道才能被「捉住」,轨道离心率高点就很难在此停留了。因此科学家向来认为特洛伊小行星都是数亿年前就已经在太阳系内侧形成,并且几乎一直都待在木星的特洛伊轨道,这数亿年下来任何表面的水冰都早该汽化了才是。

新发现的小行星取名 2019 LD2,目前科学家对于它形成的理论有两种看法。一个是它是由太阳系遥远的寒冷地带而来,本质上是个最近刚被捉住的彗星,但这很难解释为什么它能「减速」到进入特洛伊轨道;而另一个可能则是它是近期内两个特洛伊小行星相撞的结果,将原本埋在深处的水冰裸露了出来。如果是后者的话,对于特洛伊小行星的内部材质构造,也是提供了不少的线索呢。

ATLAS 的主要工作还是在扫瞄天空,寻找有撞击地球风险的近地小行星,发现 2019 LD2 是纯属意外。负责 ATLAS 的天文学家希望其他拥有更合适设备的天文台能接手对于 2019 LD2 的观测,深究这个奇特的小行星/彗星混合体的祕辛。