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Image credit: NASA

天文学家完成泰坦的全球地图

地貌和地球一样多变。

Andy Yang
2019 年 11 月 25 日, 傍晚 09:00
NASA

虽然说卡西尼探测器为了避免污染土星的卫星系统,已经在任务结束后烧毁在土星的大气里,但它在土星的 13 年间,一共经过泰坦(土卫六)上百次之多,每一次的角度都不完全相同,使得它可以利用内建的雷达系统穿透厚厚的云层,拼凑出一套完整、高分辨率的地表「地图」。这项工作其实一直在进行当中,而现在我们则是有了卡西尼这趟旅程的最终成果。

据科学家统计,泰坦近 2/3 是平原,但当中接近赤道的 17% 是被「沙丘」所覆盖。剩余的地形当中,14% 是「丘陵」或「山地」,另有 1.5% 是与水文活动相关的侵蚀、冲积地型。以地表面积来说,仅 1.5% 是常时存在的「甲烷海」,大多分布在泰坦的北极,但泰坦的表面几乎没有陨石坑的存在,显示其表面相当「年轻」,可能有更长周期的因素会产生更大程度的「降雨」并增加甲烷海的覆盖面积,抹掉表面不平整的坑洞。

就暂时来说,这张地图除了展示泰坦的多样性,并且提供天文学家一个了解外部(季节)与内部(地热)如何交互作用,共同影响泰坦的地貌的窗口之外,也能作为预计 2034 年抵达的八轴无人机「Dragonfly」选择探勘地点的依据,事先规画好值得观察的地表特性,以及避开可能有危险的地型。