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Rocket Lab 将用直升机空中捕捉的方式重复利用火箭

如果成功的话,会是第二间成功回收火箭的公司。

Andy Yang
2019 年 8 月 7 日, 下午 04:30

如果说 SpaceX 已经成为常态的火箭着陆与回收证明了什么的话,那大概就是抛弃式的火箭真的很不合理,就像每一趟飞机着陆后就把飞机丢掉一样,怎么也不可能合算。但是以国家资源为依托的几个发射机构,要把概念扭转过来,并且开发出可以重复利用的技术,恐怕还要再好几年才行,倒是与 SpaceX 同为民间火箭公司的 Rocket Lab 就没有这样的问题了。

今天 Rocket Lab 就宣布了自己也将启动火箭回收再利用的计划,但是采取与 SpaceX 完全不同的模式。在与上级分离后,Electron 的下级火箭会返回大气,但不是靠着火箭推进着陆,而是打开降落伞,然后由直升机在空中「勾」住降落伞附的缆线,再带回等待的船舰。这种「勾住」由太空返航物体的模式其实并没有那么新颖或困难,美国在 1960 年代就有用这样的方式回收间谍卫星投下的胶卷包,之后也有多次有提案使用类似的系统来回收火箭部件,像是 ULA 的 Vulcan 火箭就有在未来用降落伞和直升机回收引擎的计划。当然,Rocket Lab 能在 Electron 上面使用这样的方式,也是因为 Electron 火箭小而轻吧。

对 Rocket Lab 来说,每次回收一枚火箭,就可以节省一枚的生产成本和时间,不过和 Falcon 9 不同的是,Falcon 9 有足够的载荷来加装各种配件(着陆腿、格栅翼等),还不至于影响火箭本身的运载能力,而 Electron 这边则是已经尽了全力才「挤」出了约 500kg 的载荷。如果再加装降落伞之类的配备的话,载荷还能剩多少?小火箭在这方面先天上就处于劣势啊。

Rocket Lab 在近两次的发射中,都有搭载仪器,收集下级火箭回落时的数据,而首度搭载与回收相关的硬件,则是预计在三次发射后。但从 Falcon 9 惨痛的历史就可以知道,从最初的尝试、到首次的成功、再到成为常态,其实有着非常艰辛的路要走。Rocket Lab 只说会在「明年」开始做第一次的尝试,至于何时能成功?就只有靠不断地努力了。



注:视频为完整新闻发布会,发布会本身由约 4:50 处开始,而火箭回收的假想视频则是由 14:15 处开始。