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Image credit: Veronica Cardenas / Reuters

SpaceX 的 Starhopper 原型机顺利完成首「跳」

NASA 的 CRS-18 太空站补给任务也在稍早顺利升空。

Andy Yang
2019 年 7 月 26 日, 下午 06:00
Veronica Cardenas / Reuters

经过了数度的延迟,SpaceX 被昵称为 Starhopper 的压力锅引擎测试原型机,稍早完成了首次的悬停测试,在向上飞起约 20 米,并横移大约 20 米后,又再落回了地面。虽然以距离来说这只是小小的一步,但却是 SpaceX 新一代的 Raptor 甲烷引擎首次不连接地面设备的的自由飞行,有着划时代的意义。

Raptor 除了是第一批投入实用的液态甲烷引擎的一员外,在今日的飞行后,也成为了史上第一个有了实飞纪录的「全流分级燃烧循环」引擎。相较于过往的设计,全流分级循环引擎温度较低、燃烧室的压力可以更高,让引擎更有效率,且寿命得以延长,但缺点是管线复杂、生产不易,且造价极为高昂。过去由于火箭都是用完就丢,因此相对于增加效率,还是节省成本更为优先,所以全流分级循环引擎从来没有离开过地面测试的阶段。但 SpaceX 的 Starship 从最初就是以重复利用为出发点进行的设计,所以让 Raptor 采用了成本高但可重复利用的设计,也不会造成太大的成本负担呢。


在首飞完成后,Musk 开玩笑地发了推文说「水塔也能飞呢,哈哈」(Starhopper 是由当地的一间水塔公司所打造的,本质上只是个长得比较「奇特」的水塔),并且在随后的推文中补充,下一次的测试目标是 200m 的高度,预定时间在「一两周后」,并且分享了引擎视角的视频。这次因为是在当地时间的大半夜进行的测试,许多人都抱怨在一团火光烟雾后面什么也看起清楚,因此 Musk 还答应下次会尽量在白天进行测试呢。

除了 Starhopper 之外,今天稍早 SpaceX 的 Falcon 9 火箭也载运着 NASA 的 CRS-18 太空站补给任务,顺利升空。除了运载的 Dragon 太空船这是第三次进入太空,刷新了民间制造的太空船重复利用的纪录外,发射时使用的 F9 火箭(编号 B1056)也是 5 月才载运 CRS-17 前往太空站的同一支。这次顺利回收后,下一个任务预定将是 12 月的 CRS-19,可以说这只 F9 火箭已经俨然成了 NASA 的「御用品」,也再次点出了火箭的再利用已经成为常态,就算是最初抱持着怀疑小心谨慎态度的 NASA,都已经习以为常了呢。