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Image credit: NASA / JPL

Cassini 任务进入终止前的最后倒数阶段

二十年的旅程,辛苦了。

Andy Yang
2017 年 9 月 14 日, 傍晚 09:33
NASA / JPL
1997 年 10 月发射,2004 年七月抵达土星的 Cassini 太空船,即将在本地时间的明天晚上冲进土星的大气层,结束为期长达 13 年的科研任务。Cassini 是最近的一艘前往外行星的「旗舰级」任务,和 New Horizons 或是 Juno 这种相对廉价、任务内容也单一的探测器相比,Cassini 的设计就是要搭载大量的仪器和设备,尽可能从更多的角度,去分析土星上的各种现象,并且还携带了一颗由欧洲太空署打造,名为「Hyugens」的着陆器,由卫星泰坦的表面,传回重要的数据。



Cassini 针对土星的研究,最重要的发现,就是其北极诡异的六角形不仅是个固定的特征,而且还会变色。经由 Cassini 的测量,我们大约可以在地球上的实验中复制出类似的结构来,但无法确认是否土星上就是这样的情况,还是有其他的机制。此外,由于 Cassini 在土星呆了足足有 13 年,已经接近土星公转半圈的时间(土星年大约是 29 个地球年),因此 Cassini 得以观察土星的季节变化,特别是夏季覆盖整个行星的大风暴。这风暴似乎只发生在赤道及北半球,为什南半球没有,又或是这是否只是个巧合,目前都是未知的。



在土星本身之外,被包在厚重大气层之下的卫星泰坦(土卫六)是最重要的目标了。投放到表面的 Hyugens 及 Cassini 自身多次多达 100 次经过泰坦获得的信息显示,泰坦的表面有液态甲烷和乙烷组成的「海洋」,海洋会蒸发成云、云会再降下甲烷雨,并且在地表形成湖、河、山谷等地形。甚至在靠近赤道处,还有一片不太降雨的「沙漠」,有着由细碎的冰砂组成的沙丘呢。



最大的意外,则是土卫二(Enceladus)了。说到冰层底下可能隐藏有一片液态水海洋的卫星,呼声最高的当属木卫二(Europa)了。不过因为 Cassini 持续的观测,反倒是土卫二拔得了头筹,成为第一颗确认地表下有液态水存在的卫星。不仅如此,土卫二还在表面上发现向太空中送出微粒的「喷泉」,显示地表下有地热活动,分析成份也发现有养活生物的条件呢。


然而,终究 Cassini 携带的燃料有限,在延长了三次任务后,剩下的燃料已经不足以保证轨道的控制了。为了避免 Cassini 在失去动力后意外坠入土卫二或土卫六造成污染,科学家们从去年就为 Cassini 计划好了最后一轮的「大结局」,先是进行多次危险的近距离穿越土星环任务,最后再借由泰坦最后一次调整轨道,冲入土星大气层中坠毁。



目前 Cassini 已经最后一次挥别泰坦,预计明天凌晨拍下最后一张照片、明天早上将所有存储的剩余资料传送完毕,之后将转入「即时传送」模式,在坠毁的过程中持续发送环境读数,直到大约明天晚上失效为止。当然,Cassini 虽然不在了,它的旅途却没有终结 -- 其累积的大量资料,特别是最后大结局收集到的丰富信息,还将在未来许多年内,继续为我们带来新发现吧。

从小就对各种科技产品着迷的 Andy,有着要花很长的时间才能解释清楚的绰号“小姜”。平常就爱出国(特别是日本)的他,最早加入 Engadget 就是因为可以出国、找到好玩的 3C 产品写、还可以有稿费拿,一举多得呢!现在做为一个全职的资深编辑,出国的机会已经大大的减少,但玩到新产品的机会却依然很多,是 Andy 每日快乐的泉源。Andy 最喜欢的是勇于创新的公司,最讨厌的是山寨!
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