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土卫二的海底深处,有持续补充的氢气来源

如果土卫二有任何生命的话,这些氢气足以养活它们了。

Andy Yang
2017 年 4 月 15 日, 早上 09:01
虽然 Cassini 的二十年长征即将来到尾声,但它这十多年间所收集的各种数据,够科学家们分析好多年了。先前在 2015 年的时候,Cassini 曾经以非常近的距离经过土卫二(Enceladus)的表面,不仅发现了「冰喷泉」与海洋层的存在,现在科学家更是掌握了喷泉内气体的确切化学组成。

喷泉气体中大约 98% 是水,剩下来 1% 是氢气、还有最后 1% 是二氧化碳、甲烷、和氨。1% 的氢气这比例算是相当地高,科学家推估在海底必然要有补充氢气的来源,或许是像地球的深海热泉一般,有氢气集中喷出之处。像这样集中的能量来源就很适合微生物发展,一种生物发展的可能性是像地球早期的微生物一样,将氢气和二氧化碳代谢,产生甲烷和水。

无论如何,Cassini 并没有携带能分析是否有生物信号的仪器,毕竟当初发射的时候根本没料到土卫二这么「特别」。不过,Cassini 在土卫二上学到的经验,有助于地球上的科学家们准备正在筹备中,预计 2022 年发射前往木卫二(Europa)的 Europa Clipper 任务。虽然木卫二和土卫二绕着不同的行星转,但却有相当多雷同之处 -- 两者都有光滑、以水冰为主的表面,两者都有冰层下的海洋,而且也都有冰喷泉的存在。在土卫二的发现,可以让科学家设计更有针对性的安排仪器,最大化任务效益。