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Deep Space Industries 计划在 2020 年登陆一颗小行星

为未来采矿做先期准备,Prospector-1 将在小行星上寻找水资源。

Andy Yang
2016 年 8 月 12 日, 下午 06:02


虽然现在太空探险依然主要还是以国家、政府为主在主导,但如果人类真的有朝一日想要进军太空的话,终究是需要转为以经济利益为动力,由民间主导才行。太空产业经过了数十年的空转,总算在近几年间开始了活络的迹象,不仅 SpaceX 在致力于压低发射火箭的成本,Blue Origins 和 Virgin Galactic 等也在为了太空旅行做努力。

但最终,最有机会让太空时代来临的,还是莫过于太空资源的开发了。虽然以各种资源的总储备量来说,地球的矿物离用尽还早得很,但经过近两百年的工业时代,我们已经将地表上容易开采的矿物都开采得差不多了,接下来要开采难以取得的矿物所花费的成本,将是一笔不斐的数字。如果太空采矿能在成本上和地表竞争的话,或许从太空取得资源 -- 特别是稀有资源和贵金属资源 -- 会是一条可行之路。

但就整个太空采矿产业来说,我们现在还在非常非常初始的阶段,对于小行星能提供什么样的资源、开采有多大的难度都没有太大的了解,因此先驱之一的 Deep Space Industries 准备以私人公司的身份,发射一枚 50kg 左右的小型的探测卫星,前往地球附近的一颗小行星。和 NASA 之类的单位所发射的科研卫星不同,这架名为 Prospector-1 将以技术验证和资源探勘为主,探查小行星上有多少可以利用的水。

为什么是水呢?一方面是 DSI 的专利推进系统是用水蒸汽做为推进方式,二方面是水可以做为各种操作的基础,无论是水本身,还是电解出来的氢和氧,都有非常多的应用,可以说是在小行星上开矿场不可或缺的资源。如果水无法由太空直接补给的话,会是一件非常麻烦的事呢。

目前 DSI 正在从多个候选小行星中挑选目标,未来在 2020 抵达后,它将会先用可见光和红外线摄影机分析小行星上的水含量,然后再轻轻降落在小行星表面。如果一切顺利的话,Prosepector-1 将成为史上第一个完全由私人出资,在太空建立的「商用」基地,为未来的太空采矿铺路。不过,虽然计划是美好的,但 DSI 还须要先证明自己的技术的可行性才行。就看看 DSI 在未来四年内能不能如期完成计划了!